Bill Haleys uppgång och fall

Bill Haley, musikern med en av rockhistoriens största hits, Rock around the clock, framstår ofta som en godmodig och ständigt leende mysfarbror med tjusarlock i pannan.

I en ny biografi av sonen Bill Haley Jr skildras fadern i en mindre smickrande dager. Bill Haley blev alkoholiserad och försummade systematiskt sina familjer. Musiken och karriären kom i första hand.

”By now, he was drinking practically around the clock”, skriver sonen om en svår period i början av 1970-talet.

Bill Haley Junior föddes 1955, mitt i den period som rock’n’roll började erövra världen. Hans far, Bill Haley Sr, och gruppen The Comets hade stora framgångar med låtar som Crazy man, Crazy, Shake, rattle and roll och Rock around the clock. De turnerade över hela världen.

En ung Elvis Presley sökte upp Bill Haley och bad om råd. Senare popstjärnor som John Lennon och Paul McCartney har vittnat om den betydelse som Haley hade för rockmusikens utveckling.

Skrev in sig i musikhistorien

Bill Haleys succéartade genombrott i mitten av 1950-talet blev kulmen på en musikkarriär som han inledde redan på 1940-talet. Han spelade in sina första skivor 1946 och arbetade således som professionell musiker i praktiskt taget hela sitt liv.

Som det kunde se ut på tiden det begav sig!

I början var det mest country and western, smäktande ballader och till och med joddling, men Haley sökte hela tiden nya uttrycksformer. De fann han genom att blanda skilda musikstilar. Inte minst sneglade han på rhythm and blues. Han anklagades för att ”stjäla” de svartas musik, men faktum är att han samarbetade med många svarta artister.

Räddade Chuck Berry

Ibland var Haley och hans gäng det enda vita inslaget i rock’n’roll-shower som kunde bestå av The Platters, Big Joe Turner, Bo Diddley, Frankie Lymon och andra. Den sortens svart-vita mix var ovanlig i det starkt segregerade amerikanska samhället på 1950-talet. En gång räddade han Chuck Berry från en lynchmobb i en av sydstaterna under en turné som de gjorde tillsammans.

Illa berörd blev han också av de negativa reaktioner som följde på den musikvåg han var med om att skapa. Åtskilliga konserter urartade i rena upplopp och omfattande förstörelse. Eftersom låten Rock around the clock fick sitt genombrott i en film som handlade om ungdomsbrottslighet var det Haley som fick skulden som ungdomens förförare och förstörare.

Det börjar gå utför

Om allt detta och mycket till berättar Bill Haley Jr och musikskribenten Peter Benjaminson. Beskrivning av Haleys karriär varvas med skildringar av de slitningar och påfrestningar i familjelivet som följde i spåren av hans fram- och motgångar. Bandet hade enorma intäkter, men pengarna försvann lika hastigt till följd av omfattande slöseri, misslyckade investeringar och mindre nogräknade rådgivare.

Rockscenen övertogs snart av Elvis, Jerry Lee Lewis, Little Richard och många andra. Bill Haleys låtar försvann från hit-listorna, skivorna sålde allt sämre och bandet hade inte förmåga att utveckla och förnya sin repertoar. En förklaring är att bandet av ekonomiska skäl envisades med att producera egna låtar i stället för att anlita mer professionella låtskrivare. 

Tio barn i tre äktenskap  

Efter framgångsåren var hans ekonomi urusel. Fordringsägare, advokater och skatteindrivare följde honom i hasorna och han mer eller mindre flydde till Mexico. För att få in pengar tvingades han till ett omfattande turnerande, ett ekorrhjul som tärde hårt på Bill Haley själv och familjemedlemmarna. Han hade två barn i det första äktenskapet med Dorothy, fem i det andra med Cuppy och tre i det tredje med Martha. Det äldsta barnet föddes 1947 och det yngsta 1975.

Flera turnéer i Sverige

Trots alkoholproblemen fortsatte turnéerna och skivinspelningarna under 1960- och 1970-talen, inte minst i Sverige. Han drog fortfarande stor publik utanför USA under de åren rock’n’roll fick en pånyttfödelse. Till Sverige kom han första gången 1968. Jag såg de två inledande konserterna på Cirkus i Göteborg och det var förstås en stor upplevelse. Turnén runt om i landet blev mycket uppmärksammad.

Han skulle återkomma fler gånger. Sommaren 1969 uppträdde han till exempel på Furuparken i Ope utanför Östersund. Just det framträdandet missade jag, men jag såg honom ytterligare två gånger i början av 1970-talet, den ena på Gröna Lund i Stockholm och den andra på Lorry i Sundbyberg.

Det svenska skivbolaget Sonet producerade sex LP-skivor, den sista så sent som 1979. Då hade han också hunnit framträda inför drottning Elizabeth vid en uppmärksammad föreställning i London.

Det sorgliga slutet

Slutet blev minst sagt sorgligt. Han uppträdde mer och mer förvirrat, lynnigt och motsägelsefullt. Alkoholen tog över och han dog ensam den 9 februari 1981, endast 55 år gammal. Ställd inför valet mellan att sluta dricka eller flytta, blev det en slags kompromiss. Han flyttade ut i en liten separat byggnad vid poolen i Harlingen, Texas, där familjen bodde de sista åren. Där ringde han långa, påfrestande och osammanhängande samtal till sina barn och tidigare bandmedlemmar och kompanjoner.

Ibland blev han tagen av polisen och ofta dök han upp på restauranger i grannskapet. Där kunde han sitta och nynna på Rock around the clock i förhoppningen att någon skulle känna igen honom.

Barnen tar vid!  

Bill Haley’s barn har goda skäl att vara förbannad på sin försumlige och frånvarande fader. Bill Haley Jr skriver att han under många år kände både vrede, bitterhet och agg mot en far som förnekade honom kärlek och erkännande.

”Det ironiska är att jag nu berättar hans historia och turnerar med hans sånger och musik”, skriver han.

Han är inte den ende av barnen som försonas med fadern och uttrycker sin stolthet genom att skriva en bok. Äldste sonen, Jack Haley, född 1950, gav 1990 ut den gedigna boken, Sound and glory – The incredible story of Bill Haley, the Father of Rock’n’roll and the music that shook the world.  Jack Haley valde dock att ytligt gå förbi de mörkare sidorna av faderns karriär. På så vis kan man säga att brodern Bill ger en mer komplett bild.

Dottern Gina Haley, född 1975, sjunger också pappans sånger i sin musikaliska karriär. Och hennes storebror Pedro, född 1971, ger lektioner i klassisk gitarr.

Och fortfarande har Bill Haley och hans musik anhängare och beundrare runt om i världen. Om det vittnar inte minst alla youtube-inslag och webbsidor som finns på nätet. Flera personer har skrivit böcker om Bill Haley. John Swenson kom med biografin The daddy of rock’n’roll 1982 och österrikaren Otto Fuchs gav 2016 ut två mastodontvolymer på sammanlagt över 1100 sidor med titeln The father of rock’n’roll. Den nya boken, Crazy man, crazy, ger ytterligare dimensioner till en musikalisk karriär som fortsätter att engagera människor.

Den 12 april i år var det för övrigt 65 år sedan Rock around the clock spelades in, men än är låten inte riktigt pensionerad.